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Le long de la Seine, les libraires tentent de retarder une fin malheureuse

Les bouquinistes parisiens, dont les librairies s’étendent sur des kilomètres le long de la Seine, ont été durement frappés par le blocage des coronavirus : « Nous gagnons à peine de quoi manger ».

Par une récente journée de brise, Jérôme Callais a emballé sous cellophane une biographie d’occasion de Robespierre, recouvrant d’un coup de poignet la couverture rigide en cuir bordeaux et la positionnant près d’un tome lourd sur Talleyrand dans son kiosque vert foncé sur un quai au-dessus de la Seine.

Le ciel était d’un bleu éclatant, et le soleil jetait une lueur rose sur les visages des gargouilles qui ornent le Pont Neuf, non loin de là où M.Callais vend des classiques poussiéreux à d’innombrables visiteurs depuis plus de 30 ans.

En temps normal, les Parisiens et les touristes du monde entier se rendent chez lui et chez les quelque 230 autres libraires en plein air, appelés « les bouquinistes », dont les librairies en métal s’étendent sur près de quatre miles le long des rives gauche et droite du fleuve.

Mais alors que les restrictions imposées pour enrayer la pandémie de coronavirus tiennent les navigateurs à distance, le gagne-pain des libraires est rapidement mis en péril. Beaucoup se préparent à ce qui pourrait être le dernier chapitre d’un métier séculaire aussi emblématique de Paris que le Louvre et Notre Dame.

« Nous essayons d’empêcher ce navire de couler », a déclaré M. Callais, 60 ans, qui est également le président de l’Association des bouquinistes, en jetant un regard inquiet sur les rangées d’échoppes à volets qui bordent le quai de Conti, au-dessus de la pointe de l’île de la Cité, « mais Covid a fait disparaître la plupart de nos clients ».

Avant même que la France n’impose le mois dernier une nouvelle fermeture nationale pour lutter contre la résurgence du virus, les touristes, qui constituent l’essentiel des revenus des bouquinistes, avaient largement cessé de venir, et le passe-temps favori des Parisiens, la flânerie, qui consiste à se promener sans but pour profiter de la vie, a été pratiquement étouffé, étouffé par les couvre-feux et les quarantaines qui ont privé les libraires d’une clientèle irréductible.

Les ventes ont chuté en moyenne de 80 % cette année, a déclaré M. Callais, jetant de nombreux vendeurs dans une situation précaire, en particulier ceux qui ont traîné des porte-clés de la Tour Eiffel, des tasses à café de la Joconde et d’autres souvenirs kitsch sur des livres comme des vaches à lait lorsque les touristes bloquaient les quais.

Les jours passent sans qu’aucun vendeur ne fasse de vente, et quand ils en font, ils ont la chance de rapporter plus de 30 euros, dit-il. Plus de quatre cinquièmes des stands qui s’étendent des deux côtés du fleuve, de Notre Dame au Pont Royal, sont plus ou moins définitivement fermés.

« Nous gagnons à peine de quoi manger », a déclaré David Nosek, un ancien ingénieur du son qui a vendu de la littérature classique, des peintures modernes et des lithographies anciennes près du Louvre pendant trois décennies.

M. Nosek fait partie des quelques récalcitrants qui ont tenté de rester ouverts malgré la baisse du trafic piétonnier, mais un samedi d’octobre, avant le nouveau verrouillage, il a fermé à 18h30, une heure inhabituellement matinale, après avoir vendu un seul livre pour 10 euros, alors que les quatre jours précédents, il n’avait rien vendu du tout.

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